Científicos de Nueva Zelanda encuentran solución para la crisis de desechos de EPI's

A nivel mundial, decenas de miles de toneladas de desechos médicos van a parar a los vertederos, mientras que algunos países han sufrido una escasez de equipos de protección individual (EPI) a medida que aumenta el Covid-19. Ahora, un grupo de científicos neozelandeses ha encontrado una solución con dos innovaciones revolucionarias.

“Hemos desarrollado una nueva tecnología para esterilizar, reutilizar, reciclar y valorizar los residuos de EPI’s”, dice el ingeniero químico Saeid Baroutian de la Universidad de Auckland.

Es solo uno de los muchos científicos que han estado trabajando en la creación de dos máquinas diferentes como parte del proyecto financiado por el Fondo de Aceleración de la Innovación Covid-19 del Gobierno. El proyecto busca formas de gestionar mejor los residuos de EPI y cómo reutilizarlos de forma segura en la atención sanitaria.

La primera máquina creada desinfecta los EPI.

“Lo que descubrimos con nuestro trabajo fue que la desinfección UV no logró penetrar en todos esos rincones y grietas de las superficies tridimensionales, como los puentes nasales en las máscaras. Significaba que en realidad no podíamos desinfectar con UV, pero lo que sí encontramos fue que el calor seco inactivó el virus de manera muy efectiva”, dice la científica principal del proyecto, la Dra. Yvonne Anderson de la Universidad de Auckland.

“Lo que emprendimos luego fue una solución escalable rápida, por lo que implementamos un proyecto piloto en Port Taranaki junto con todo el trabajo que se estaba realizando en el laboratorio para llevar esos hallazgos al escenario del mundo real. Lo que descubrimos fue que en realidad podemos crear una desinfección de horno a gran escala de EPI que se puede empaquetar rápidamente en contenedores de envío y mover y movilizar a cualquier lugar del mundo que podamos necesitar».

Sin embargo, no todo el EPI se puede reutilizar, especialmente si está dañado, por lo que la desinfección significa que se puede reciclar de manera segura en nuevos productos sin ninguna de las toxinas.

Pero, para muchos artículos de EPI ninguna opción es adecuada, y ahí es donde esta segunda máquina revolucionaria en la Universidad de Auckland entra en juego.

“Usamos agua caliente y presurizada o tecnología de deconstrucción hidrotermal para destruir por completo los desechos de EPI no reciclables y no recuperables”, dice Baroutian.

La máquina puede trabajar con mascarillas, guantes, batas de plástico e incluso gafas de seguridad.

Se cortan en pedazos, se mezclan con agua, se presurizan con oxígeno a 300 grados centígrados y en solo una hora, el EPI se convierte en agua con pequeñas cantidades de ácido acético, que es lo mismo que el vinagre, una sustancia casera que se usa a menudo para limpieza y desinfección de superficies.

«Nuestros productos gaseosos son principalmente aire y oxígeno y una baja concentración de dióxido de carbono que es seguro para ser descargado directamente al aire».

Según un nuevo informe de la Organización Mundial de la Salud, se han enviado alrededor de 87,000 toneladas de EPI en todo el mundo desde que comenzó la pandemia, y creen que la mayor parte terminó en vertederos. La OMS ahora está pidiendo una acción urgente sobre la gestión de desechos médicos.

Las dos máquinas han sido probadas y probadas y ahora están listas para ser mejoradas.

“Esperamos que las próximas etapas puedan ser una mayor financiación y una posible asociación con organizaciones comerciales para escalar e implementar rápidamente este tipo de solución donde sea necesario”, dice Anderson.

“Esta tecnología puede resolver muchos de nuestros problemas, problemas de desechos, incluidos los desechos de EPI. La tecnología es escalable y limpia, solo usamos agua y aire, por lo que no contiene químicos y la descarga del proceso es limpia. También podemos reutilizar el agua para los ciclos de procesamiento, lo que significa que podemos minimizar el consumo de agua y garantizar la sostenibilidad del agua también en este proceso», agrega Baroutian.

Los científicos esperan que con una versión mejorada de las máquinas, puedan limpiar más desechos médicos del planeta.